Voorvechtster migrantenrechten Irene Fernandez overleden

2 april, 2014

Van 1992 tot 2000 werkte Hivos samen met Tenaganita. Hivos medewerker Artien Utrecht leerde Fernandez kennen als een activiste in hart en nieren: “Het leven van Irene stond volledig in het teken van haar strijd tegen onrecht. Ze wisselde indrukwekkende publieke toespraken over de positie van arbeidsmigranten onvermoeibaar af met persoonlijk bezoek aan illegale dienstmeiden en families van opgepakte actievoerders.”

De Maleisische regering had het vaak gemunt op Fernandez. Zo werd haar een dertien jaar durend proces aangedaan, omdat zij in een rapport de afschuwelijke omstandigheden in detentiekampen voor immigranten openbaar had gemaakt. Uit het rapport bleek onder andere dat tientallen bewoners van het Semenyih-detentiekamp waren omgekomen ten gevolge van voorkombare ziektes, en dat de gedetineerden het slachtoffer waren van mishandeling en seksueel geweld door gevangenbewaarders.

ArrestatieFernandez werd in 1996 gearresteerd, en op basis van een draconische Maleisische perswet aangeklaagd wegens het ‘kwaadwillig verspreiden van valse informatie’.  Ze werd in 2003 veroordeeld tot een celstraf van een jaar. Later werd Fernandez op borgtocht vrijgelaten, en in 2008 werd de aanklacht tegen haar ingetrokken.

Activiste Fernandez is nooit gebogen voor de dreigementen van machthebbers. "Ook tijdens het eindeloze rechtsproces schoof ze tussen de verhoren door aan tafel voor overleg over de volgende actie tegen de gewelddadige uitzetting van migrantenarbeiders," aldus Utrecht.

Naast haar werk voor Tenaganita, was Fernandez betrokken bij de oprichting van het Asia Pacific Forum on Women, Law and Development (AFWLD). Ook was ze directeur van CARAM Asia, een regionaal netwerk dat gespecialiseerd is in migratie en gezondheidskwesties. Fernandez ontving meerdere keren prijzen voor haar werk, zoals de Human Rights Watch Award (1996), de Amnesty International Award (1998), de Jonathan Mann Award voor gezondheid en mensenrechten (2004) en de Rights Livelihood Award (2005). In 2000 kreeg zij van de Vrije Universiteit Amsterdam een eredoctoraat in de Sociale Geneeskunde.

Foto: Gilbert Sape

Lees ook