Beeld2
Foto: George Haddad

Zoomaal: oase voor ondernemers

Als Abdallah Absi een brave student was geweest, had hij Zoomaal nooit kunnen oprichten. Keer op keer sloeg hij de adviezen van zijn professoren in de wind als zij hem vertelden dat ondernemen en studeren niet samengaan. Abdallah zette het ene na het andere bedrijfje op: soms met succes, soms ook niet. Met Zoomaal haalde hij zijn gelijk. Het eerste Arabische crowdfundingsplatform is, niet toevallig, een plek waar iedere ondernemer een eerlijke kans krijgt.

Op Zoomaal.com kunnen ondernemers en investeerders elkaar vinden. De ondernemers, van Arabische afkomst en veelal actief in de creatieve sector, leggen er hun plannen voor. Iedereen die in die plannen gelooft kan er vervolgens in investeren, met een klein of een groot bedrag. Het aantal projecten dat dankzij Zoomaal kon worden gerealiseerd groeit hard. Een paar succesverhalen zijn het herstellen van een bibliotheek in Beirut, het financieren van een moderne versie van een eeuwenoude tandenborstel en het mogelijk maken van een tekenfilm over een meisje uit Saoedi-Arabië dat denkt dat ze een superheld is.

Startkapitaal

De professoren van de studie informatica aan de universiteit van Beirut hadden gelijk: Abdallah maakte zijn opleiding nooit af. Het geloof in Zoomaal was groot en het succes kwam snel; hij wilde al zijn aandacht daarom op het crowdfundingsplatform richten. Maar niet alleen hij had vertrouwen: vier grote investeerders uit de regio toonden zich onmiddellijk bereid om mee te werken aan de website. Middle East Venture Partners, Wamda, N2V en Sawari Ventures wisten wie Abdallah was en geloofden in zijn potentieel.

Abdallah, die toen al verschillende projecten op zijn naam had staan, had ervaren dat initiatieven niet van de grond komen als toegang tot financiering ontbreekt. Uiteindelijk lukte het hem dankzij zijn harde werk, zijn grote professionele netwerk en vooral zijn goede idee om startkapitaal te krijgen, maar vanzelfsprekend was dat niet. Het Midden-Oosten is hard voor jonge ondernemers, zeker als zij werken als artiesten, wetenschappers, activisten of organisatoren van evenementen. Dat is precies wat Zoomaal wil veranderen.

Rolmodellen

Zoomaal gaat niet alleen over geld. De projecten die dankzij de site mogelijk worden gemaakt, hebben meer te bieden dan winst. Volgens Abdallah, die zelf inmiddels een voorbeeld is voor velen, worden op de website de rolmodellen geboren waaraan de Arabische wereld behoefte heeft. Zoomaal laat zien dat Arabische muzikanten albums kunnen uitbrengen zonder westerse producenten, bewijst dat innovatieve producten ook uit Libanon kunnen komen en toont aan dat vrouwen minstens zo ondernemend zijn als mannen.

In samenwerking met Hivos, biedt Zoomaal potentiele rolmodellen een extra kans; samen organiseren zij eens in de zoveel tijd een bijzondere uitdaging. Zo was er de ‘Must See Film Challenge’ voor filmmakers, de Women Pioneers Challenge’ voor vrouwelijke ondernemers en de ‘Hivos Creativity Challenge’ voor kunstenaars. De winnaars van deze drie ‘challenges’ zagen het door hen opgehaalde bedrag verdubbeld worden.

Creatievelingen en vernieuwers

Gevraagd naar zijn favoriete projecten noemt Abdallah steevast ‘THIS Toothbrush’. Deze uitvinding maakt het mogelijk om op een slimme, nieuwe manier gebruik te maken van de takjes van de Miswakboom. Die takjes worden al sinds mensenheugenis gebruikt als tandenborstel in de Arabische wereld. Volgens de overlevering hield ook de profeet Mohammed zijn adem fris met de Miswak. De uitvinding zorgt ervoor dat de takjes snel geslepen kunnen worden voor nieuw gebruik en bewaart deze tegelijkertijd in een hygiënisch buisje. Simpel, maar effectief. De vraag naar het product is enorm en het benodigde startkapitaal werd in recordtempo opgehaald.

Een ander voorbeeld dat Abdallah graag noemt is een cartoon over een Saoedisch meisje dat denkt dat ze een superheld is. Na een auto ongeluk ziet het meisje haar bedekkende kleding aan voor het gewaad van een actiefiguur en verandert zij in ‘Hijab Girl’. De heldin beleeft vervolgens allerlei spannende avonturen waarin de situatie van vrouwen in de strenge oliestaat een belangrijk thema is. Openlijk kritisch kan cartoonist Sarah Alhazmi niet zijn, maar de onschuldig ogende strip verstopt tussen de regels door veel stof tot nadenken.

Zoomaal werd geopend in augustus 2013. In het eerste jaar werden honderdduizenden dollars geïnvesteerd in de ideeën van beginnende ondernemers. Dat geld biedt hen kansen die ze zonder Zoomaal misschien nooit hadden gekregen. Die kansen zullen zij zelf moeten waarmaken, maar met dank aan Abdallah hebben zij hun toekomst in eigen hand.

Wil je ook bijdragen aan de programma's van Hivos?

Doneer nu

Op onze internationale site lees je meer over wat we wereldwijd doen voor vrijheid van meningsuiting.

Beeld2
Foto: George Haddad